Las dudas sobre el objetivo del gobierno de que Chile fabrique baterías de litio estacionarias

Vicente Browne Russo

“Si el gobierno se plantea como un requerimiento indispensable el desarrollar tecnología propia se va a tardar 15 años en ser competitivo fabricando a gran escala”, dice el director del Centro de Energía de la UC. Por su parte, Corfo destaca las baterías de tipo estacionarias, las cuales contribuyen en la transición energética.


Qué observar. Uno de los objetivos del gobierno de la estrategia del litio consiste en el escalamiento productivo que permita, en un determinado plazo, la elaboración de bienes complejos tales como las baterías de litio de tipo estacionario. Algunos argumentan que el país no está preparado para desarrollar este tipo de tecnologías y otros dijeron que hay que agilizar estos procesos para no quedar atrás. 

  • El 65% del litio termina en baterías de todo tipo (41% en autos, 16% en aparatos electrónicos y 8% en almacenamiento energético)
  • El académico del departamento de Ingeniería de la UC, Javier Pereda, comentó que “es una industria más compleja de lo que uno cree. Primero hay que desarrollar capital humano avanzado y empezar de a poco creando valor agregado a las baterías para poder comenzar a crear una industria”. 
  • Hoy Chile produce hidróxido de litio y carbonato de litio grado batería. Ambos son componentes importantes en la producción de baterías de litio. 
  • El director e ingeniero del Centro de Energía de la UC, Álvaro Videla, plantea que “desarrollar y fabricar una batería de litio implica avanzar en la línea de producción de esa batería, que va mucho más allá de tener estos materiales. Eso significa tener capacidades no sólo de purificación del carbonato y del hidróxido de litio, sino tener capacidades de procesamiento a gran escala”. 
  • El académico agrega que “debemos ser capaces de tener un centro de logística que permita acercar los componentes que se necesitan para fabricar la batería”. 
  • “Desde el punto de vista técnico, es posible avanzar a armar baterías, pero necesitan acelerar ese proceso de aprendizaje. Hoy, esas capacidades están a niveles de laboratorio y hay algunos investigadores que pueden colaborar, pero escalarlas a niveles industriales lleva tiempo, y ese tiempo puede hacer que no funcione el modelo. Por eso son importantes las alianzas con los que ya producen industrialmente”, dice Videla. 
  • “Las baterías estacionarias es un mercado pequeño, en el cual también se necesita escala. Porque también vas a combatir con los mayores productores, que tienen plantas automatizadas”. agrega. 

En el mercado. Según Videla, para que estos emprendimientos sean rentables y funcionales es fundamental la escala y las alianzas con países con experiencia en el desarrollo de baterías de litio de tipo estacionarias. 

  • “Si el gobierno se plantea como un requerimiento indispensable el desarrollar tecnología propia se va a tardar 15 años en ser competitivo fabricando a gran escala”, dice el ingeniero. 
  •  Videla cree que en este negocio es fundamental el timing y considera que estamos atrasados en la producción de carbonato de litio e hidróxido de litio y estamos muy retrasados en avanzar a entregarle valor a eso. 
  • “La recomendación es que para entrar a la velocidad que se necesita para ser un jugador relevante en el mercado de la fabricación de baterías o de producción de cátodos, necesitamos una capacidad de fabricación importante y rápida. Y eso, es vía alianzas, que deben ser con varias potencias de esta industria, como Estados Unidos o China”, agrega. 
  • Hay un riesgo de sustitución: “si el precio del litio sigue siendo caro, van a entrar las baterías de sodio, ya que son mucho más baratas. Y estas tienen gran potencial en su tipo estacionario”, dice.  
  • Respecto del anuncio de la empresa china BYD sobre construir una fábrica de cátodos -utilizados para armar baterías-  en Chile, Videla cree que con ello se da la posibilidad de incorporar conocimiento a la cadena productiva, siempre y cuando esa instalación implique la formación de capital humano local.

Antecedentes: El viernes pasado, el presidente Gabriel Boric presentó la nueva estrategia del litio, la que provocó diversas reacciones por el fuerte rol que podría tener el Estado en la explotación del mineral. Dentro de la propuesta, uno de los objetivos del gobierno es fabricar baterías de litio estacionarias en el país.

  • La semana pasada, el mayor fabricante de vehículos eléctricos del mundo, BYD, anunció que planea construir una fábrica de cátodos de litio en Chile con una inversión de US$ 290 millones. Los cátodos son utilizados para armar las baterías. 
  • Corfo fue consultado respecto a las empresas que han expresado interés en contar con una línea de producción de baterías de almacenamiento, y comentaron que acogieron la propuesta de la china BYD. 
  • “Para esto BYD utilizará la mitad de cuota de litio que hemos asegurado en el contrato que tenemos con SQM. Nos queda la otra mitad y en el corto plazo debiéramos licitar la cuota asociada al contrato de Albemarle. Hay varios interesados, pero por de pronto no podemos informar detalles”, señalaron. 
  • Desde Corfo agregaron que el tema de las baterías estacionarias es más nuevo, pero es una oportunidad para Chile asociada a la generación eléctrica con energías renovables no convencionales, que se potencia con la industria de hidrógeno verde.
  • El economista Sebastián Edwards fue consultado por Ex-Ante sobre el tema, ante lo que respondió que “los mismos funcionarios de gobierno reconocieron que no saben de este negocio. CODELCO tampoco tiene conocimientos. El gobierno está entrando en terreno inexplorado, y quiere hacerlo con control de operaciones y como socio mayoritario. Es una mala idea, una idea llena de riesgos para el país”.

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